Quando Abby Perry, de três anos, era babá, explodiu em uma birra sobre um brinquedo que queria brincar, o primeiro instinto de Perry foi discipliná-lo e lembrá-lo de compartilhar. “Então eu pensei, qual seria o ponto?” Ela diz. “Este menino estava gritando e inquieto, em uma casa que ele nunca visitou, sendo cuidada por uma família que ele não conhecia.”

Perry lembrou de um método que ela  aprendeu com um psicólogo em Nova Iguaçu e posteriormente leu em um livro chamado The Connected Child, que recomendava aproximar-se de uma criança aflita e esperar até que eles se acalmassem o suficiente para conversar. “Eu deslizei minha prole grávida pela porta da despensa e sentei no chão ao lado dele – a vários centímetros de distância no início, depois progressivamente mais perto quando ele começou a notar a minha presença e parecia querer se acalmar”, diz ela.

O corpo se contorcendo lentamente da criança, enquanto Perry se sentava calma e silenciosamente com ele. Eventualmente, ela diz, ele estava disposto a conversar. Os dois elaboraram um plano para compartilhar e o dia continuou.

A interação entre Perry e a criança é um exemplo de co-regulação, que é a capacidade de alterar seu estado emocional e fisiológico em resposta ao comportamento de outra pessoa. É também um tópico comum de discussão nos livros modernos para pais. É a teoria por trás segundo um psicólogo em Nova Iguaçu , de por que uma criança aflita sem habilidades auto-apaziguadoras se instala imediatamente nos braços de um zelador carinhoso, e porque a criança que Perry estava cuidando se beneficia de sua presença calma e próxima.

“Há um efeito contagioso óbvio em nossas experiências emocionais e cognitivas; somos constantemente afetados por outras pessoas e seus estados emocionais ”

Humanos são conectados para conexão. O cérebro depende da contribuição de outros – isso inclui informações não verbalizadas, como um toque gentil ou um sorriso caloroso – para moldar experiências emocionais e físicas. Independentemente de as pessoas saberem ou não, elas estão constantemente recorrendo aos sistemas nervosos de outras pessoas e emprestando as suas próprias.

“Há um efeito contagioso óbvio em nossas experiências emocionais e cognitivas; somos constantemente afetados pelos outros e por seus estados emocionais ”, diz Anna Lembke, professora de psiquiatria e ciências comportamentais da Faculdade de Medicina da Universidade de Stanford. “Essa é a função das famílias e tribos; nós não somos pessoas que deveriam estar isoladas umas das outras. ”

Como exatamente o sistema nervoso das pessoas se comunica ainda está sendo pesquisado. A terapeuta do Maine, Deb Dana, acredita que essa troca acontece através do que é chamado de neurocepção, um processo automático pelo qual o sistema nervoso detecta sinais de segurança e perigo, e desencadeia mudanças biológicas de acordo com isso.

Se outra pessoa está ansiosa ou irritada, por exemplo, seu coração pode começar a correr em preparação para lutar ou fugir, ou se uma pessoa fizer contato visual que seu cérebro perceba como calorosa e convidativa, você pode se sentir calmo e conectado. Desta forma, os efeitos físicos das emoções de outras pessoas são literalmente contagiantes.

“A neurocepção é como o nosso sistema interno de vigilância, que está sempre sentindo a energia e a experiência um do outro”, diz Dana. “Meu sistema nervoso está tentando perceber a partir do seu tom de voz, se você é seguro para se envolver ou não. Isso acontece sem a nossa consciência, mas podemos sentir o resultado disso quando algo muda em nossa biologia ”.

A relação mãe-filho é um exemplo característico de co-regulação e está enraizada em um conceito de psicologia de longa data denominado teoria do apego, que enfatiza a importância do vínculo pais-filho como base para o desenvolvimento emocional. Mas também há pesquisas mais recentes sobre redes específicas no corpo que podem estar envolvidas na conexão entre relacionamentos interpessoais e regulação do sistema nervoso.

Uma possibilidade é a teoria polivagal do renomado neurocientista Stephen Porges. O conceito atua sobre a função do nervo vago, que vagueia pelo corpo a partir do tronco encefálico (a parte do cérebro focada na sobrevivência, segurança e perigo). Segundo a teoria, o vago, que influencia o coração, os pulmões e o trato digestivo, se sobrepõe a uma rede neural que controla a linguagem corporal, como o contato visual e a expressão facial. Assim, quando alguém sorri ou zomba de nós, primeiro a experimentamos fisicamente, então o nervo vago envia uma mensagem para nosso cérebro, o que nos diz para nos sentirmos calmos ou seguros.

O sistema nervoso das pessoas procura sinais de segurança automática e inconscientemente, mas Dana diz que as pessoas também podem usar intencionalmente seus próprios sistemas nervosos regulados (em outras palavras, calmas) para ajudar outra pessoa a passar de um estado de ansiedade ou estresse para um estado de calma e conexão. Basicamente, o sistema nervoso regulado de uma pessoa lembra a de outra pessoa que é possível se acalmar. “Se você está desregulado e eu sou regulamentado, posso usar o meu sistema nervoso regulado para lhe oferecer pistas de segurança que você perdeu contato dentro do seu próprio sistema nervoso”, diz Dana.

Como isso é feito? Mais comumente, isso acontece por meio de dicas e vocalizações da linguagem corporal. A psicóloga Arielle Schwartz, do Colorado, diz que essa troca ocorre comumente na relação terapeuta-cliente, na qual os pesquisadores acreditam que um terapeuta calmo e empático pode funcionar como um “córtex auxiliar” ou um senso externo de segurança para um cliente desregulado.

O tom de voz e de olhar atento do terapeuta pode levar o cérebro de um cliente a um lugar onde ele pode pensar logicamente em vez de ficar sobrecarregado por respostas físicas ao estresse.

Além de criar um ambiente que o cliente perceba como “seguro”, a resposta empática de um terapeuta também pode comunicar ao cliente que é possível passar uma memória dolorosa sem entrar em pânico – porque o terapeuta pode comunicar a experiência traumática do cliente sem ser subjugada. “Ter alguém recebendo o que você está trazendo sem se assustar pode ser profundamente tranqüilizador”, diz Schwartz.

O mesmo princípio pode ser verdadeiro fora do consultório do terapeuta. Ao estender o contato visual compassivo ou simplesmente sentar ao lado de alguém que está sofrendo com os efeitos físicos de uma forte emoção – como Perry fez com a criança que estava cuidando – as pessoas podem criar conexões não ameaçadoras e produtivas. “Se você for para casa do trabalho e estiver nervoso porque teve um desentendimento com um colega de trabalho, qual é a coisa mais tranquila do seu parceiro? Você só quer ser ouvido e segurado ”, diz Schwartz.

Enquanto a ciência por trás da co-regulação está se tornando muito melhor compreendida, existem várias teorias sobre exatamente por que nossos sistemas nervosos reagem uns aos outros da maneira que fazem. E Lembke diz que estamos longe de entender como o cérebro funciona. Mesmo assim, o princípio da co-regulação ainda é valioso para a saúde geral e o bem-estar.

“O que é profundamente verdade é que somos uma sociedade desconectada de nossos corpos”, diz Lembke. “De qualquer forma, podemos nos reconectar com nosso eu físico e lembrar que somos animais que respondem com reações instintivas, nos ajuda a gerenciar nossos corpos e emoções.”